Vilnius (Vilna forekommer; polsk Wilno, hviterussisk Вільня, russisk Вильнюс) er Litauens hovedstad. Byen har ca. 540.000 innbyggere og ligger i den sørøstligste delen av landet. Vilnius er Litauens historiske hovedstad siden middelalderen, men ble først i 1991 hovedstad i et fritt Litauen. Den er administrasjons- og handelsby, og ligger på begge sider av elven Neris.

Siden Litauens selvstendighet ble anerkjent av Sovjetunionen i august 1991, har Vilnius både blitt langt mer moderne og blitt en bedre by å bo i. På mindre enn ti år forvandlet byen seg fra å være en grå sovjetisk by til en moderne kosmopolitisk hovedstad og minner på mange måter om København eller Paris. I byen er det mer enn 40 kirker. Restauranter, hoteller og muséer har dukket opp som paddehatter siden selvstendigheten.

“Hovedstaden ser virkelig fantastisk og fornem ut”, skrev den tyske reiselivskribenten George Foster da han besøkte Vilnius i 1784. Mer enn 200 år senere er denne beskrivelsen fremdeles riktig – faktisk er det lite som er endret siden den gang.

I likhet med de fleste middelalderbyer har Vilnius gamleby utviklet seg rundt sitt rådhus. Hovedgaten, Pilies gatve, strekker seg fra rådhuset til guvernørens slott. Andre gater slynger seg rundt slott som tilhørte føydale storfolk og godseiere, kirker, butikker og verksteder.

Gamlebyen i Litauens hovedstad er uten tvil et av de største og vakreste middelalderområdene i hele Europa. Vilnius kalles ofte en barokkby, men du vil også finne bygninger i gotisk arkitektur, renessanse og andre stilarter. Selv om det er nedtegninger fra før Kristus om bebyggelse på dette området hvor elvene Neris og Vilnia løper sammen, ble Vilnius offisielt grunnlagt i 1323 av storhertug Gediminas. Den ble en prominent kongeby. De mest verdifulle historiske og kulturelle bygninger og funnsteder er konsentrert her. Bygningene i gamlebyen – de utgjør rundt 1500 – ble bygget gjennom flere århundrer og er derfor en samling av mange ulike europeiske stilarter.

De viktigste severdighetene i byen er Gediminas slott og Katedralplassen , symboliserer hovedstaden. Sammen utgjør de også inngangen til hovedstadens historiske sentrum. Vilnius gamleby er enestående i sitt slag og kom i 1994 på UNESCOs liste over verdens kulturarv.

Like utenfor byen finner du et annet verk som også ligger på samme verdensarvliste, Struves meridianbue.

De mange gatene og bygningene fra de tidligste århundrer i byens historie er bemerkelsesverdig godt bevart. Særlig kirkene viser en fantastisk bredde av stilarter. Slottet, som imidlertid nå bare er en ruin, troner over byen fra toppen av en åsrygg. Det formidable tårnet fra det 15. århundret er en fin påminnelse om fordums glans.

Selv om gamlebyen uten tvil er det vakreste området i byen der du minst trenger en hel dag for å utforske hele, er Vilnius ikke bare et gammelt "museum". Faktisk ble ”nybyen” først bygget i det 19. århundret. For enkelte besøkende er også minner fra de siste års Sovjetepoke ganske så fascinerende. Mest påfallende er TV-tårnet – uten tvil et monster, men ikke desto mindre en bemerkelsesverdig konstruksjon som gir en flott utsikt over hele området. KGB-museet og dets uhyggelige utstillinger, er svært interessant for alle som en gang har vært fascinert av stalinismen. Det forteller en forferdelig sannhet om den tidligere organisasjonen, og dens opprørende metoder for å hale ut sannheten av sine fanger.

Ikke langt fra Vilnius er Litauens nesten urørte naturlandskap hvor du kan besøke slott, byer med spa-hoteller og bølgende landskap – alt innen rekkevidde fra en pulserende og livlig hovedstad.

Verdt å få med seg:

Svært mye av hva Vilnius har å tilby er gratis. I en by med en så variert religiøs og politisk historie, er det å rusle gjennom byen som å oppleve et levende museum.

Det øvre slottet . Vilnius hovedforsvar ble bygget da byen først ble etablert. Den eneste delen av det en gang så formidable forsvarsbyggverket som fremdeles gjenstår, er Vesttårnet. Det går tilbake til det 15. århundret, da slottet ble rekonstruert i stein på samme sted hvor det tidligere var en trekonstruksjon. Russiske styrker sørget i det 17. århundret for at restene av slottet ble lagt i grus, og det som gjenstår i dag ble restaurert i det 20. århundret. Panoramautsikten over byen er belønningen for klatreturen opp hit. Tårnet huser deler av samlingene av våpen og rustninger fra Nasjonalmuseet, samt modeller av slottet slik det en gang så ut. Dette ble omtalt som ”Det øvre slottet”, mens ”Det nedre slottet” omfattet området like under åsen hvor katedralen i dag står.

Adresse : Arsenalo 5. Telefon: +370 (8)5261-7453.
Åpent : Tirsdag - søndag kl 11.00 - 17.00.
Adgang : 4 LTL (2007).

Det nedre slottet er i dag et arkeologisk utgravningssted hvor det kongelige slott en gang stod – setet for Litauens herskere. Det er mulig å få en omvisning på området. Skjønt det foregår en del restaurering og det forekommer funn som gjør at det til tider ikke er tilgang.

Nedre slottsmuseum . Katedros 21.
Gratis adgang ; donasjoner mottas med takk.

Nasjonalmuseet . Bygningene til det gamle arsenalet huser nå Nasjonalmuseet. Museet har mer enn en halv million utstillingsgjenstander. Det viser byens historie fra dens beskjedne begynnelse gjennom moderne kunst og modeller som viser de forskjellige bygningene som var typiske for byen gjennom dens utvikling. Den etnografiske samlingen er med rette blitt berømt for fine arkeologiske og historiske gjenstander, og inneholder funn fra hele landet - inklusive de mange utgravningene som er utført i selve Vilnius. Myntsamlingen ble nylig utvidet med en del sølvmynter som ble funnet i nærheten av Det nedre slottet. Ellers er det lett å bli fascinert av våpnene og rustningene fra middelalderen som stilles ut.

Adresse : Arsenalo 1. Telefon: +370 (8)5-262-9426
Åpent : tirsdag - søndag kl 10.00 - 18.00.
Adgang : 2 euro for voksne og gratis for barn.

Katedralplassen . Gå inn eller rundt katedralen som er et mesterstykke i barokkstil. Den har klassiske søyleganger i opprinnelig hvit stein, som dominerer en stor plass i den nordlige delen av gamlebyen. Selve plassen har svært interessante statuer (storhertug Gediminas og de tre helgenene), klokketårn og en naturskjønn park. Inne i katedralen har man i den senere tid funnet legemene til storhertugene fra det 17. århundret, og gjemte skatter til en verdi av 10 millioner US dollar – funnet i 1985, men holdt hemmelige til 1998.

Skattene er til utstilling i Museet for anvendt kunst , Arsenalo 3a (ved elven i nærheten av plassen). Mens du er der, prøv å få en omvisning til katakombene som er gjemt under kirken. Turene arrangeres bare av og til og noen ganger på bestilling, men er så absolutt verd å forsøke å få til hvis du har anledning. Katedros 1.

“Daggryporten” ble bygget I begynnelsen av det 16. århundret som en rute for handelsfolk, og som et forsvar for byens fiender. De er de siste byportene som fremdeles står igjen. På slutten av det 17. århundret ble et barokk-kapell konstruert på toppen av portene, og dette har vært et yndet pilgrimsted for katolikker. Kapellet huser et maleri av Jomfru Maria som kalles ”Vilnius Madonna”. Det ble malt i renessanse-perioden, og det hevdes å ha spesielle helbredelsesevner.

Pave Johannes Paul II holdt preken i kapellet i 1993, og mange av de som gjør sin pilegrimsvandring klatrer på knærne opp trappen som en ekstra botsøvelse. Du kommer inn i kapellet på venstre siden av gaten når du går mot porten fra innsiden av murene.

Kirketur i Vilnius . I tillegg til katedralen er byen full av kirker. Mange blir for tiden restaurert, noe som betyr at det kryr av kirketårn omringet av stillaser. Men til tross for at de er til reparasjon, er mange fremdeles verdt å besøke.

St. Anna- og St. Bernardinkirken er i sengotisk stil. De små, men imponerende bygningene bak hovedkapellet var hjem for Bernadinenonner i tidligere tider. Kirken ble bygget i det 16. århundret, og den berømte Napoleon var en så sterk beundrer av dens form at han vurderte å flytte kirken til Frankrike.

Den evangelisklutherske kirken ligger litt bortgjemt i en borggård i nærheten av Vokieciugaten. Denne kirken har vært stedet for den lutherske menigheten i Vilnius siden 1555. Selv om den er ganske enkel sammenliknet med andre kirker i byen, har den et flott alter for alle som er beundrere av religiøs arkitektur.

Ved Ausros Vartu finner du mange kirker i nærheten av hverandre. Basilikaporten til Den hellige treenighetskirken designet av Glaubitz er verdt å merke seg, selv om interiøret ikke er så storslått. I nærheten ligger Den russiskortodokse kirke av den hellige ånd, som er interessant på grunn av sine relikvier. Kirken oppbevarer legemene til tre helgenmartyrer: Anthony, Eustacius og Ivan. Klemt innimellom disse to er den barokke St. Teresakirken . ”Daggryporten” ligger også her.

Det jødiske museum og synagoge : Under den tyske okkupasjonen under krigen ble Litauens store jødiske befolkning mer eller mindre utslettet. Det antas at 95 % av nasjonens jøder ble fordrevet, sendt i eksil eller ”forsvant” under Holocaust. Selv om jødene under Sovjetstyret hadde større frihet enn det som var vanlig uansett trosretning, er den lille jødiske befolkningen som er igjen i byen et påminnelse om naziterroren.

Det jødiske museet er det tredje av sitt slag som er blitt etablert i byen. Denne følger historien til jøder både i Vilnius og resten av nasjonen, og hyller også de som forsøkte å hjelpe dem under krigen. Databasen i museet inneholder en fullstendig liste over den jødiske befolkningen i byens gettoer fra 1943, samt navnene på de som ble dømt til arbeidsleire rundt byen. De opprinnelige listene ble gjenfunnet sent på 1990-tallet. Ellers kan man i også finne dokumentasjon på nazistenes om utryddelse av de samme menneskene. Dette gir et gripende innsyn i forfølgelsen av denne minoriteten under krigen. Byens eneste gjenværende synagoge ved Pylimo 39 gir på samme måte et sterkt bilde av Holocaust, da Vilnius tidligere hadde mer enn 100 synagoger.

Det jødiske museet. To lokaliseringer: Det grønne huset, Pamenkalnio 12; og Det jødiske trossamfunnssenteret , Pylimo 4.
Åpent : Mandag - torsdag kl 09.00 - 17.00; fredag kl 09.00 - 16.00. Telefon: +370 (8)5-262-0730.

Tre kors toppen: Det er ikke så vanskelig å finne dette området da det ligger like bak slottstårnet. Korsene står som et monument over de syv fransiskanermisjonærene som i sin tid ble drept av hedninger her. Som mye annet av Vilnius religiøse arkitektur er de blitt bygget, ødelagt og bygget opp igjen flere ganger, siden de ble satt opp for første gang i det 17. århundrefleret.

Under sovjettiden var de fjernet i flere titalls år, og at de ble bygget opp igjen bar bud om en ny æra for byen. Fra katedralplassen kan du om sommeren ta en spasertur langs Neris og gå i tretrappen helt til toppen.

KGB-museet . Ikke noe annet offentlig sted gir et slikt fryktelig inntrykk. Dette stedet er en hyllest og et minne om alle dem som ble torturert og drept av dette beryktede byrået. Det er lett gjenkjennelig da navnene på avdøde fanger er inngravert i steinfundamentet på bygningen. Skjønt en undersøkelse for noen år siden avslørte at få av innbyggerne i Vilnius hadde noen anelse om hvorfor navnene var der. Etter en rask tur rundt i museet er du oppdatert. Museet er nylig blitt utvidet, og har åpnet to nye seksjoner der mer enn 58 nye celler nå kan beskues.

Adresse : Auku 2a. Telefon: +370 (8)5-249-6264.
Åpent : onsdag - lørdag kl 10.00 - 18.00; søndag kl 10.00 – 17.00.
Adgang : 4 euro for voksne og gratis for barn.

TV-tårnet . Det er stort og det er stygt - bortsett fra i julen når det forvandles til verdens største juletre. TV-tårnet står høyt over Vilnius som et symbol på uavhengighet. Det var her, i 1991, at russiske tanks angrep og drepte ubevæpnede sivile. Noe som var opptakten til opprøret som til slutt førte til Litauens uavhengighet. Ta deg en tur opp til toppen hvor du får en ualminnelig flott utsikt over byen. Eller – hvis du virkelig er en eventyrer – kan du ta et strikkhopp fra tårnet om sommeren.

Adresse : Sausio 13 - Osios 10. Telefon: +370 (8)5-252-5333.
Åpent : hverdag: 11.00-22.00.
Adgang : 6 euro for voksne og gratis for barn.

Uzupisdistriktet. Uzupis er det nye distriktet i Vilnius. I de senere årene er utviklingen i dette nabolaget gått langt hurtigere enn andre områder i byen. Hvorfor, spør du muligens. Kanskje på grunn av kunstneropprøret i området for mange år siden. Eller det logiske svaret kan være ordførerens personlige interesse for området. Du oppfordres til å ta en tur her i de svingete gatene med pastellfargede hus på begge sider.

Frank Zappa . I 1995 ble den eneste kjente skulptur av Frank Zappa avduket i sentrum av Vilnius med regjeringens tillatelse. Det var den litauiske skulptøren Konstantinas Bogdanas som tidligere hadde laget byster av Vladimir Lenin som foreviget Zappa. Den er verken fancy eller stor og heller ikke spesielt interessant. Men den representerer den litauiske humor og karakter som tillater at Frank Zappa-tilhengere har fått anledning til å sette opp en statue av sin store helt! Adresse : Kalinausko 1.

Shopping . Et av de største butikksentra i Nord-Europa ligger i bydelen Šeškinė , og dekker 143.000 m². Det består av tre deler under samme tak, Akropolis samt de to mindre delene Ermitazas og Maxima. Akropolis utgjør 110 000 m² av hele senteret og består av 102 butikker og 8 kinosaler. En hel ishockeybane har fått plass inne i senterets kafé.