Vietnam (eller offisielt Den sosialistiske republikk Vietnam (vietnamesisk: Cộng hòa Xã hội Chủ nghĩa Việt Nam)) er et land i Sørøst-Asia ut mot Sørkinahavet. Det grenser til Kina i nord, Laos i nordvest og Kambodsja i sørvest. Vietnam er med sin befolkning på over 85 millioner, det 13. mest folkerike landet i verden. Hovedstaden er Hanoi , mens Ho Chi Minh-byen , som tidligere het Saigon, er største byen i Vietnam.

I mange år har landet Vietnam vært forbundet med krig og de mange filmene som ble laget rundt dette temaet. Heldigvis har dette endret seg, og et økende antall mennesker har nå begynt å sette pris på alle attraksjonene dette vakre landet kan tilby som turistdestinasjon.

Selv om landet fremdeles ikke er med i reiseruten for alle - slik som Thailand og andre naboland – kan Vietnam tilby en spesiell autentisk sjarm. Det er enkelt å ta seg fra sted til sted her. Turismen har utviklet seg i raskt tempo i de siste årene, og landet er et ideelt reisemål for de som ønsker å reise litt rundt på egenhånd utenom allfarvei.

Naturen er utvilsomt ett av Vietnams store trekkplaster. Det tradisjonelle bildet av rismarker hvor arbeidere med kjegleformede hatter sliter og strever, er fremdeles en realitet i mange deler av landet. Hele 67 % av landets arbeidskraft er tilknyttet jordbruket. De beste områdene for slike scenarier er Mekongdeltaet, proppfullt av frodige risåkre under en strålende, blå himmel. Enda mer overveldende er det merkelige og naturskjønne landskapet ved Halongbukta , hvor tusenvis av steinformasjoner stikker opp av vannet og danner et surrealistisk og svært vakkert skue.

Både byer og landsbyer i Vietnam appellerer til de besøkende – her kombineres gammel, fransk kolonistil med tradisjonelle vietnamesiske templer og typiske asiatiske gatelandskap. Hovedstaden Hanoi, er første stopp for de fleste, og har et preg av orientalsk mystikk med innsjøer, parker og pagoder innimellom travle handlestrøk. To av de mest kjente historiske byene er Hue og Hoi An – begge med sin egen sjarm. Spesielt havnen i Hoi An er vakkert vedlikeholdt med en blanding av arkitektur fra svært mange kulturer og perioder.

Ikke minst har Vietnam en lang kystlinje på østsiden av landet, og mulighetene er mange for å ta seg et bad i Sør-Kinahavet. Ett av de mest populære strandområdene er ved Nha Trang , hvor det er hvite sandstrender, klart vann og et livlig natteliv. Og hvis dette ikke er nok, er det vietnamesiske kjøkkenet ett av de mest spennende i verden – her finner du en blanding av sørøstasiatisk krydder, kinesisk kokekunst og fransk gastronomi.

Verdt å få med seg:

Høydepunktene i Vietnam går fra det uhyggelige til det formidable. Eldgamle ruiner, spektakulære strender og krigens arr danner et lappeteppe av interessante områder spredt utover i landskapet. Sammen med det ukuelige folket som bebor dette landet, skapes en berusende blanding for de besøkende.

Hanoi . Vietnams hovedstad er svært annerledes enn den grå kommunistbyen du sikkert har forestilt deg. Full av parker, innsjøer, templer og sjarmerende gamle hus har Hanoi en atmosfære av falmet eleganse.

Det mest pittoreske stedet er ”Gamle kvarter” , hvor franske villaer ligger i gater med frangipanitrær. Gatene har fremdeles navn etter de 36 laugene som har hatt tilhold her i de siste 500 år, og mange områder er trofaste mot sin historiske håndverkstilknytning. Byens største overbygde marked, Dong Xuan , finnes her bak det gamle Bach Ma-tempelet.

Du bør ikke gå glipp av Hærmuseet , som tar for seg landets militære historie fra 1930-årene frem til i dag. Utstillingen er strålende – her er erobrede tanks og fly samt forferdelige fotografier, spionutstyr og guerrillavåpen. Som du sikkert forstår, blir historien fortalt ut fra et vietnamesisk perspektiv, som er ganske utfordrende for mange besøkende. Hvis du ønsker mer krigshistorie, bør du besøke Maison Centrale , bedre kjent som ”Hanoi Hilton”, hvor amerikanske krigsfanger ble innesperret og forhørt.

Halongbukta . Konsentrasjonen av mengder av kalksteinsformasjoner som stikker frem at det turkise vannet i Halongbukta er ett av de mest dramatiske syn på jorda. Ifølge lokale legender var det den flammende halen på en drage som var ansvarlig for å forme de mer enn 3000 taggete steinøyene som strekker seg mange mil rundt bukta.

Den beste måten å oppleve dette spektakulære synet er å bo i Halong City og bruke en dag på båttur, hvor du besøker grotter og merkelige øyer. Båtene går fra byen etter oppsatte tidstabeller. Forsøk å være ute så lenge at du får med deg solnedgangen.

Selve byen Halong City har ikke så mye å fare med, og et alternativ er å bo på Cat Ba-øya. Strendene her er fine og svært populære blant de innfødte. Ca. en times tid fra havnen ligger en gammel skog hvor det er fint å ta seg en spasertur. Fergen til Cat Ba bruker tre timer fra Halongbukta.

Mekongdeltaet. Det stereotype bildet av Vietnam er en smilende bonde med kjegleformet hatt ute på en rismark – noe som ikke helt stemmer med livet på landsbygda. Men når det gjelder Mokongdeltaet, er slike scener virkelig dagligdags.

Den mektige Mekongelven som starter i Tibet, renner gjennom hele Vietnam og legger igjen en mengde næringsstoffer i deltaet. Noe som gjør at uttrykket man bruker om dette landskapet – ”risbollen” – ikke er noen overdrivelse. Her er det strekninger med rismarker så langt øyet kan se; et utrolig fint landbruksområde. Landsbybeboerne arbeider kun med sine egne hender – et arbeid som er svært anstrengende for ryggen, men som de ser ut til å ta med godt humør. Og de fleste lar seg villig fotografere i sin arbeidsstilling.

Selv om dette er et paradis for fotografer, er ikke stedet overfylt av turister. Det gjør at du kan bruke den tid du ønsker for å få med deg den fine stemningen. Ta en dagstur fra Ho Chi Minh-byen eller bruk buss, cyclo (sykkeldrosje) eller båt.

Cu Chi-tunnelene. Under Vietnamkrigen klarte Vietkongstyrkene til tider å gjøre seg usynlige for amerikanerne. Årsaken til dette var et intrikat nettverk av tunneler som gjorde det mulig for dem å bevege seg over store områder.

Mange av tunnelene var opprinnelig bare 80 cm brede og høye, men de som ligger ved Cu Chi er blitt utvidet, ironisk nok for å tilpasses vestlig standard. Besøkende kan klatre ned i tunnelene og få et inntrykk av hvordan livet var for folk som bodde der. Selv om de er noe klaustrofobiske, har dette sofistikerte tunnelnettverket egne spise- og soveavdelinger og forskjellige feller for å fange uønsket invasjon av soldater.

For de fleste er noen minutters vandring i disse trange, mørke gangene lenge nok – og det er vanskelig å forstå at Vietkongsoldater tilbrakte hele uker og måneder her nede. Opplevelsen blir ganske så autentisk når man uten forvarsel hører skudd i det fjerne. Turisttunnelene ligger kun 30 kilometer fra Ho Chi Minh-byen og kan derfor besøkes som en dagstur.

Nha Trang. Med over 3.000 kilometer tropisk kystlinje er Vietnam også strandløvenes paradis, noe som kanskje er tydeligst i landets viktigste strandområde ved Nha Trang.

De palmeomkransede strendene er et supert sted for å svømme, få massasje eller bare å slappe av i solen med pittoreske og relativt uoppdagede øyer innen synsvidden. Du kan sikkert få noen til å kjøre deg over dit med båt. Eller du kan benytte anledningen til å ta det såkalte PADI dykkersertifikatet, her får du det rimeligst i hele Sørøst-Asia.

Turistene har flokket seg til Nha Trang i de siste årene, så ikke regn med å finne et fredfylt og rolig sted. Gateselgere og turister krangler om plassen på strendene i høysesongen, og gjør dette til et livlig – og ikke helt avslappet – tilfluktssted. De gamle Chamruinene som ligger i nærheten kan være greie å besøke, for å komme bort fra hordene og oppsøke litt av den kulturen du også finner her i solskinnet.

Vær oppmerksom på den ikke fullt så hyggelige siden ved Nha Trangs popularitet: Sikkerhet er blitt et problem på strendene.

Dalat , som en gang var kjent som ”Østens Paris”, er en fjellby som ligger mellom Nha Trang og Ho Chi Minh. I en høyde av 1500 meter er temperaturen atskillig kjøligere enn i de fuktige kystområdene.

Byen beskrives ofte som den mest ”ikke-vietnamesiske” byen i Vietnam. Hovedsakelig fordi den ble bygget av franske kolonister som ønsket å ha et feriested i fjellene, og selv i dag bærer byen preg av dette. Dalat var relativt uberørt av Vietnamkrigen, og mange av de revolusjonære lederne bygget selv villaer her for privat bruk.

I nærheten av Dalat finnes mange fosser, og landskapet er idyllisk. Mest kjent av Dalats mange attraksjoner er ”Galehuset” - mer formelt kjent som Hang Nga Gjestehus . Denne svært spesielle, unike og ekstravagante bygningen er satt opp av en lokal kunstner som beskriver den som ”et arbeid som en kjærlighetsprosess”. Hvert av rommene i gjestehuset er utformet etter ulike temaer, og alle er en triumf for kunstarten kitsch - og et testamente over et kreativt geni.

”Valley of Love” er et feriested som er svært populært blant vietnamesiske brudepar. Atmosfæren er ”Disney-sykedelisk” på den måten at all stab er kledd i merkelige kostymer. ”Sukkenes innsjø”, som ligger midt i parken, oppsummerer det vietnamesiske romantikk-konseptet.

Hoi An. Den hyggelige havnebyen Hoi An er på UNESCOs bevaringsliste, og som en konsekvens av dette et populært stopp for turister. Den har en distinkt ”gammeldags” atmosfære, og langs gatene ligger tidsriktige bygninger på rekke og rad. Byen var en viktig internasjonal havneby fra det 16. til det 19. århundret, og den fabelaktige blandingen av arkitektstiler innbefatter en japansk bro med overbygg, europeiske forsamlingshus og lokale butikklokaler.

Hoi An er i tillegg et ganske berømt skreddersenter. I hovedgaten ligger skredderbutikkene tett i tett, og prisene er latterlig lave. Ta ut en design fra en motejournal, og i løpet av 24 timer har du en mål- og skreddersydd dress ferdig til bruk!

Når du er sliten etter sightseeing og shopping, kan du leie en sykkel og ta en tur til den lokale stranden. Dette er en spesielt hyggelig tur, ettersom veien snor seg mellom rismarker og gamle kirker som er kommet til sin rett etter at jungelen er kappet ned.

Hue . Selv om mye av Vietnams tidligere hovedstad ble ødelagt under Vietnamkrigen, har den fremdeles en unik foredlet atmosfære som man ikke finner i verken Hanoi eller Ho Chi Minh-byen. Her er vakre templer, palasser og pagoder som overlevde krigen og som nå danner ryggraden i byens attraksjoner.

Ta en tur rundt i det enorme 19-hundretalls citadellet som er omgitt av en vollgrav og store, forsterkede porter – eller utforsk restene av det keiserlige palasset. Du kan også oppsøke byens handelskvarter med svingete gater som er Hues kommersielle vugge.

En vesentlig del av enhver tur til byen bør inneholde en båttur langs Parfymeelven til gamle pagoder og mausoleer. En av de mest kjente – og vakreste – konstruksjonene her er 17.hundretallsbygningen Thien Mu Pagoda, med et oktagonalsk tårn som er symbol for hele byen.

Hue er velkjent for sitt gode kjøkken – ikke forlat byen uten å ha prøvd banh khoai, en sprø pannekake som er en lokal spesialitet.

Ho Chi Minh mausoleum. Selv om det høres litt makabert ut å besøke et gravsted, er denne opplevelsen nødvendig for å forstå hvor viktig ”Onkel Ho” var for oppbyggingen av en selvstendig stat. Mausoleet i Hanoi er blitt et pilgrimsted for folk fra hele landet.

Flokker av vietnamesere går sakte forbi glasskisten hvor landets frigjører med det spesielle skjegget og den skinnende pannen ligger – bevart for all fremtid. Eldre besøkende er gjerne tidligere Vietkongsoldater som kjempet under Ho Chi Minhs ledelse mot de franske kolonistyrkene da frigjøringen ble deklarert i 1945.

Unngå å bli skuffet, og noter deg de noe uregelmessige åpningstidene. Du må også kle deg og oppføre deg respektfullt under besøket. Ho Chi Minh Museum, den tidligere lederens hus, som ligger like ved siden av gir ytterligere innsikt i livet til og tiden rundt Vietnams store nasjonalhelt.

Sapa . En tur fra Hanoi til Sapa gir deg et vakkert overblikk over Fansipan, som med sine 3.143 meter er landets høyeste fjell.

Sapa ble bygget som en fjellstasjon av franske kolonister i 1920-årene, og er nå hjemsted for mange minoritetsgrupper, som ”Red Zao”, ”Black Hmong” og ”Lantien Yao”-folk. Disse folkenes fargerike nasjonaldrakter gir byen dens særpreg, spesielt på markedene som arrangeres i helgene. I nærheten går flotte stier mot landsbyer i nabolaget – eller om du er en skikkelig fjellklatrer – opp til Fansipan.

En tur hit må fremdeles sies å være litt av en opplevelse, selv om det også arrangeres stadig flere fellesturer. På grunn av høydeforskjellen er det lite fuktighet her. Men ta med deg tilstrekkelig klær, for det kan fort bli kjølig.

Chamtårnene. I det sentrale Vietnam ligger rester av mange tårn som ble bygd av chamfolket – en av landets etniske minoritetsgrupper.

Disse templene er imponerende rester av det en gang så store Champariket som blomstret i det 14. århundret, og som trass i feider med naboer stort sett var ansvarlig for Angkor Wats undergang i Kambodsja. Hinduismens innflytelse er påfallende i figurene som er skåret ut på tårnene, selv om hovedtyngden av chamfolket i dag er muslimer.

De to beste stedene å oppleve tårnene er My Son og Phan Rang, to av de største kompleksene med tårn i pittoreske, landlige omgivelser.