Nepal er et kongedømme, men kongen mistet i 2006 mesteparten av sin tradisjonelle makt. Navnet ble samme år endret fra Kongedømmet Nepal til bare Nepal. I desember 2007 ble det ved en avstemning i parlamentet avgjort at kongedømmet skal avskaffes og erstattes med republikk som styreform. Det er forventet at dette skal tre i kraft etter valget i 2008.

Navnet Nepal har tradisjonelt vært brukt om dalen rundt hovedstaden Katmandu , Nepaldalen eller Katmandudalen. En forklaring er at det er avledet av sanskrit nipa, ved foten av, og alaya, gudenes bolig. Det blir også hevdet at det kommer fra navnet til newarfolket som fra i flere tusen år har bodd i Kathmandudalen (også kalt Nepaldalen).

Nepal er berømt for vill og vakker natur, mange verdifulle gamle minnesmerker, særlig i Katmandudalen, og en svært mangfoldig befolkning som snakker over 100 språk og har bevart mye gammal og tradisjonell kultur. Landet er blant de fattigste i verden.

Demografi . Nepal har tre større befolkningsgrupper: Indonepalesere, tibetonepalesere og noen urfolk, blant annet stammene newar, Bhote, Rai, Limbu og sherpa.

Språket nepali er et indoeuropeisk språk som blir skrevet med Devanagariskriften, det vanligste indiske alfabetet. Nepali snakkes av nærmere 60 % av innbyggerne. I tillegg til nepali regner man med 12 andre større språk, og totalt 100 språk og dialekter.

Religion . Den nepalske hinduismen, som er statsreligion er blandet med buddhisme. Innslaget av buddhisme er sterkere enn i andre hinduistiske områder. 83,5 % av befolkningen regner seg som hinduer, mens 5,3 % er buddhister og 2,7 % er muslimer.

Aviser . De viktigste engelskspråklige avisene er ukentlige Nepali Times og daglige Kathmandu Post og Kantipur Daily. En god nettside for nyheter er www.nepalnews.com Pressesensuren er for tiden streng i Nepal.

Geografisk ligger Nepal inneklemt mellom India i syd og den kinesiske provinsen Tibet i nord. I utstrekning er Nepal et lite land, med omlag en tredjedel av Norges overflate. Innenfor dette lille området finner vi den største høydeforskjellen i verden, fordi Nepal strekker seg fra lavlandsområder som på det laveste er 90 meter over havet helt til toppen av Mount Everest , verdens høyeste fjell, med 8.850 moh.

Langs grensen i nord ligger ti av verdens 16 høyeste fjell. Mount Everest, lokalt kjent som Sagarmatha, ligger på grensen mellom mellom Nepal og Kina. Sørgrensen er en lang, smal stripe på over 80 norske mil som ligger i det flate Gangesdeltaet, stort sett mindre enn 200 meter over havet.

Klimaet veksler fra arktisk høyfjell og nærmest ørken i regnskyggen i det vestlige Himalaya til tropisk jungel i lavlandsdistriktet Tarai. De største, mellomliggende områdene, gjerne kalt åsene, har et variert, temperert klima med store lokale variasjoner. Svære elver som styrter bratt nedover har gravd ut dype elvedaler. Hele landet er preget av kraftig erosjon, og har et enormt potensiale for utbygging av hydroenergi.

Himalaya har svært mye å si for klimaet i Nepal. Landet har fem klimasoner, ut i fra høyden over havet og varierer fra subtropisk til alpint klima. Den sørvestlige monsunvinden blir presset opp mot de høye fjellene og gir store mengder regn. I østlige områder av landet har man derimot en god del tordenvær om våren, lenge før monsunen kommer. Midt i monsuntida, fra juni til september, kommer mye av nedbøren om natten, og man kan ha litt sol om ettermiddagen før bygene kommer. Katmandu har en årlig gjennomsnittsnedbør på 1427 mm.

Monsunen varer ikke like lenge ved fjellet K2 som ved Mount Everest, men om vinteren er det K2 som får mest snø siden fjellet ligger langt nok nord til å komme i kontakt med værsystemer på mildere bredder. Under de høyeste toppene er vinterværet venligvis klart med frost om morgenen, av og til med litt tåke.

Nepal har et mystikkens slør og spesiell fascinasjon over seg. Både på grunn av hippiene som søkte åndelig innsikt, og klatrere som forsøker å komme opp på verdens høyeste fjelltopp. I de senere årene er det imidlertid en langt mer mangfoldig gruppe besøkende som har kastet seg over landet. Skjønt mange er typiske ryggsekkturister på jakt etter eventyr og en smak av tradisjonell kultur.

Nepal er blitt klar over dette faktum, og har begynt å gjøre kur til turister som ser etter spesielle opplevelser. Nå er det mulig å overnatte i luksushotell med svømmebasseng med utsikt mot Himalaya – og fremdeles late som om du er en dristig turist om dagen.

Du trenger ikke klatre til toppen av Everest for å nyte Nepals naturprakt. Du har valget mellom en rekke turer som kan være så avslappet eller så anstrengende som du selv ønsker. Mange velger å holde seg rundt fjellene ved Pokhara ved foten av Annapurnaområdet hvor de kan beundre de snødekte fjellene, eller slappe av ved kanten av den skimrende Phewainnsjøen.

Nepals vidunderlige natur er mer enn bare fjellandskap. Mange besøkende blir overrasket over at landet også har et subtropisk klima i Terairegionen. Nasjonalparken er ett at de siste tilfluktssteder for nesehorn, tigere og ville elefanter – noe du vanligvis ikke forbinder med Nepal.

For kulturelskere og for de som leter etter spirituell innsikt, er det ingen mangel på oldtidsarkitektur. Hovedsakelig i form av buddhist- og hindutempler – ikke bare i hovedstaden Katmandu, men også bortgjemt i den mindre, mer avsidesliggende byen Patan med sine 50 templer og 100 klostre, eller i Buddhas fødested Lumbini .

Verdt å få med seg:

Mens Himalayas høye fjell alltid har vært en magnet for klatring og mystikk, har Nepal blitt et mål for folk fra vesten med åndelig søken samt ryggsekkturister som tar seg frem på karavanerutene mellom Europa og India på 60-tallet. Endringene opp til i dag har ikke vært store, og Nepals sjarm konsentreres rundt landets komplekse kultur, unike omgivelser og miljø og befolkningens uskyld. I tillegg til hovedstaden Katmandu (se egen omtale) med dens severdigheter, kan følgende anbefales:

Patan . Med mer enn 50 større templer og 100 klostre er den kongelige byen Patan en rival selv for hovedstaden når det gjelder å være det åndelige senteret i dalen. Denne byen, som står på UNESCOs verdensarvliste, ligger like sør for Katmandu på den andre siden av elven Bagmati. Byen har brostensbelagte gater omkranset av eldgamle templer og magiske helligdommer. Byen kalles lokalt for ”Lalitpur”, som betyr ”den nydelige byen”. Den er på det vakreste når den er vertskap for forskjellige festivaler som står på den nepalske kalenderen.

Patan har lange håndverkstradisjoner, og er det perfekte sted for shopping. Dens malere, treskjærere, steinkuttere og metallarbeidere utfører fremdeles sine håndverk i byens butikker og studioer slik de har gjort det i århundrer – noe som gjør det mulig å få med seg unike souvenirer.

Bakthipur . Også kalt ”Begeistringens by”, dette kongelige stedet gir mulighet for å observere det tradisjonelle, nepalske livet uten at det er for mange turister rundt. Bakthipur ligger bare 14 kilometer fra Katmandu, og mange søker hit for å komme unna menneskemengdene i hovedstaden.

Det er det imponerende Nyatopola-tempelet som er det dominerende synet i byens horisont der det ligger på en 30 meters høyde ved Taumadhi Tole-plassen – en av de høyeste i dalen. Denne femetasjes pagoden ansees å være selve høydepunktet på dalens arkitektoniske ferdigheter.

På ”Pottemakernes torg” kan du se keramikere lage alle slags typer dekorative gjenstander, i ly av det inspirerende blikket til deres beskytter, guden Ganesha, hvis hode er formet som et elefanthode. De stiller stolt ut varene sine - og mange av dem kan være egnet til å kjøpe med seg hjem, og du får et minne for livet fra oppholdet her.

Swyambhu . Stupaen i Swyambhu - en buddhistisk kultbygning i kuppelform for oppbevaring av relikvier - har klengenavnet ”Apetempelet”, og er en av de eldste slike bygninger i dalen. De opprinnelige stupaene var kjegleformede jordhauger omgitt av et gjerde.

På en høyde 175 meter over Katmandu gir Swyambhu en fantastisk utsikt over dalen, til de omkringliggende høydene og Himalayas topper. Om natten gløder Durbar Marg nedenfor, og konstruksjonen skinner med tusen små flammer under et slør av klare stjerner.

Bønneseremonier morgen og kveld tiltrekker seg en hærskare av tilbedere som viser sin respekt og lydighet med røkelsesseremonier. Atmosfæren kan bli ganske berusende – men vær oppmerksom på apekattene som har gitt tempelet sitt klengenavn, der de småkrangler om maten som ofres av de troende.

Bodinath . Bodha er den største buddhistiske stupa i Katmandudalen og et viktig buddhistisk pilegrimsted.

Spiret på denne enorme, runde bygningen rager hele 36 meter i været, og har fargerike bønneflagg vaiende i vinden. Om natten ser denne stupaen ut som en buddhistisk bursdagskake, dekket med stearinlys, lys og lanterner.

Tilbedere går rundt stupaen i samme retning som sola, på en spesiell måte som kalles ”kora” – en hellig rundgang som skal gi stor åndelig uttelling. Samtidig messer munker på spesielle mantraer og snur på tibetanske bønnehjul som sender hellige ord ut i universet.

Mange besøkende kommer til Bodha for å oppleve et lite stykke Tibet. Bodha ligger langs den tibetanske handelsruten, og området er senter for dalens tibetanske befolkning med buddhistbutikker og bokhandler, tibetanske restauranter og mer enn 45 klostre.

Pokhara . Landsbyen Pokhara er et strålende Shangri-La i en frodig dal omgitt av en rekke innsjøer og av liene og bergsidene opp mot Annapurnafjellet – et syn som nesten tar pusten fra deg.

Ca. 200 kilometer vest for Katmandu i det sentrale fjellandskapet er dette en idyllisk flukt fra den overfylte hovedstaden. Det er også et passende sted for naturopplevelser, med tilgang til fine stier og elverafting. Pokhara var tidligere stopp for de indiske handelsrutene til Tibet, og muldyrkaravaner kan fremdeles observeres der de slapper av i utkanten av byen før de drar over de høye passene.

Annapurna , Machupuchare og Himchuli er blant de massive toppene langs den nordlige horisonten. Noen dagers relativt enkel fottur opp i fjellene gir deg en helt utrolig utsikt mot deres formidable høyder og den frodige dalen nedenfor. Byens sentrale attraksjon er den skinnende Pnewainnsjøen – Nepals nest største.

De godt utviklede turistanleggene langs innsjøen inkluderer overnattingssteder, restauranter, basarer og bokhandler. Fargerike båter kan leies, og du kan slikke sol i gløden av Annapurnas snø som reflekteres i innsjøen.

De hellige hagene i Lumbini , hvor Buddha ble født og som nå står på UNESCO verdensarvliste, er en av de fire foreskrevne pilegrimsområdene for buddhister i hele verden.

Midt i det sørlige slettelandskapet Terai var Lumbini en gang hjemstedet for det mektige Sakyadynastiet hvor Buddha var prins. Stedet har lenge vært et valfartssted, og den buddhistiske, indiske herskeren Ashoka oppførte en monumental søyle på området i år 249 f. Kr.. Utgravninger har funnet frem til det nøyaktige stedet hvor Buddha på mirakuløs måte kom til verden, selv om man er uenige om tidspunket. Antagelsene varierer mellom år 623 til rundt år 400 f. Kr..

Tempelet Mayadevi som ligger i nærheten huser et utsøkt relieff der den tantriske buddhismens gudeverden er avbildet. Utgravninger har også kommet frem til Puskarnidammen hvor Buddhas mor badet før fødselen. Mange museer har gjenstander som er funnet på stedet.

Internasjonale initiativ har bidratt til at utgravningene har skjedd med nennsom hånd, og i den internasjonale klostersonen i den hellige hagen bor nå munker og nonner som også tilbyr overnatting for pilgrimer.

Trekking i Himalaya. Himalayas majestetiske topper har i lang tid virket forlokkende. Selv om man ikke direkte kan sies å være fjellklatrere, gjør tilbudet om trekking det likevel mulig å gå i gigantenes skygge.

Det første du må gjøre er å velge blant Nepals utrolige utvalg av trekkingmuligheter. Du kan ta en såkalt ”tehusrute” til basen ved Everest, gå langs de gamle karavanerutene til Tibet fra Jomson – eller våge deg inn i reservatene rundt Annapurna. Mens utsikten til Himalaya sporadisk kan forsvinne fra horisonten, er toppene aldri langt unna, og de fleste stier slutter ved foten av et av de mange massivene som danner denne fjellkjeden. Trekking gjør det også mulig å oppleve Nepals mangfold. Du kan gå fra tropiske jungler opp til isbreer, og kan besøke landsbyer med forskjellig etnisk opprinnelse, kultur og trosretning.

Fordi veisystemet i Nepal er begrenset, er det å gå til fots ofte eneste måte å komme til fjerntliggende områder. Denne relative isolasjonen gir deg muligheten for å observere livet i fjellene slik det har foregått i århundrer. Det er stier som er tilpasset enhver form og ethvert kondisjonsnivå, og du kan enten gå alene eller i organiserte grupper. Langs mange stier er det muligheter for både å overnatte og å få seg litt mat, mens de mest fjerntliggende områdene krever at du selv har med telt og omfattende forsyninger.

Katmandus ulike trekkingselskap kan bistå med å organisere individuelle ekspedisjoner og lede grupper med guider, utstyr og bærere (sherpa) inkludert i kostnadene. Mange menneskerettighetsorganisasjoner har i den siste tiden vært svært opptatt av sherpaenes arbeidsforhold – mange av dem er nedlesset med bagasje som er langt tyngre enn hva godt er. Ta hensyn til dette når du planlegger din tur (og bagasje).

Flyvninger over Everest. Hvis du ikke synes fotturer er tingen, kan du ta en titt på verdens høyeste fjell fra luften. Mange flyselskapet tilbyr timelange morgenflyvninger fra Katmandus Tribhuvan flyplass og, lover en opplevelse uten sidestykke av Everest og Himalaya rett utenfor din vindusplass.

Uavhengig av hvilket flyselskap du velger, får du en opplevelse som inngir til ærefrykt og som omfatter hele Everestregionen. Ghorkha Air påstår å være bare fire nautiske mil fra verdens høyeste fjelltopp mens Buddha Air har helt nye fly og garanterer vindusseter. Alle fjellflyvningene koster ca. 8000 NPR (2007), og flyvningene foregår hele året.

Elverafting og kajakkturer. De store elvene i Himalaya tordner nedover fjellkløftene mot foten av fjellene med noe av verdens mest brusende, hvite vann - med elvesandstrender og overraskende varmt vann.

Rafting er blitt ”big business” i Nepal, og Katmandubaserte selskaper tilbyr en rekke pakketurer – fra to dager til to uker. Mange av de lengre turene inkluderer turer til elver i mer avsidesliggende deler av Nepal. Elvene Kali Gandaki, Trishuli, Bhote Khosi og Karnali gir alle gode muligheter for rafting og kajakkturer for øko-turister, og du kan rase gjennom strie strømmer eller drive sakte forbi søvnige gårder og landsbyer – helt avhengig av hvor store utfordringer du søker.

Chitwan nasjonalpark og Royal Bardia. Mens Himalaya er definisjonen på Nepals internasjonale image, er de subtropiske slettene i sørlige Terai bosted for mer enn halvparten av landets innbyggere. Her finner du også mange nasjonalparker som gir beskyttelse for truede dyrearter.

Det asiatiske nesehornprogrammet i Chitwan nasjonalpark har gjort at antall india-neshorn er blitt mer enn firedoblet siden parken ble grunnlagt i 1973. Dette etthornede vidunderet er en hovedattraksjon, og kan vanligvis observeres når du kjører gjennom parken på safari. Bengalske tigre og leoparder er blant de mer sjenerte innbyggerne i parken, men disse kan man også sees fra tid til annen.

Chitwan er med sine mer enn 50 ulike arter pattedyr, 400 fuglearter og 65 forskjellige typer sommerfugler, en naturelskers paradis. Luksus "lodges" (overnattingssteder) organiserer elefantekspedisjoner til hjertet av parken ledsaget av erfarne trekkere.

På kanoturer langs Gharialelven kan du oppleve krokodiller og den magiske gangesdelfinen. Og på toppen av det hele kan svømmebasseng - helt uten dyr, barer og restauranter bidra til at du slapper av før og etter safariutflukten.

Royal Bardia helt vest i Nepal har landets nest største tigerstamme, og er stedet der du har størst sjanse for å se disse store kattene. Området er tørrere og mer avsides enn Chitwan, og de som oppsøker Bardia finner færre turister og Nepals største, uberørte område. Ville elefanter og svarte antiloper har også tilhold i denne villmarken. Fra teltleiren Karnali Village som ligger ved bredden av Geruwaelven, kan du oppleve gjestfri safari i dette spennende området.

Kilde: Blant annet Wikipedia