Kongeriket Kambodsja er et av landene i Indokina. Inneklemt mellom Thailand og Vietnam og med grense til Laos mot nord, er Kambodsja et fascinerende land med en av verdens mest blodige og opprivende historier. Hovedstaden er Phnom Penh , med ca 1 million innbyggere.

Mekongelven renner gjennom Kambodsja og varierer med opptil 12 meter gjennom et år. Landet er så flatt at halvparten av året renner en avstikker tilbake inn i landet og fyller opp innsjøen Tonle Sap. Når så Mekong synker igjen tømmes innsjøen og ris kan dyrkes i mange omganger mens vannet trekker seg tilbake. Innsjøen vokser omtrent 200 % i areal gjennom regntiden.

Kongen, Norodom Sihamoni, ble utnevnt av et troneråd 14. oktober 2004 etter at hans far, Norodom Sihanouk, abdiserte.

Kambodsja var tidligere et rikt land. Hovedsetet til Khmerriket var Angkor Wat , en millionby ved bredden av innsjøen Tonle Sap. På samme tid hadde London 15.000 innbyggere.

Bakgrunn . Årene med det ytterliggående Røde Khmer-regimet og den vietnamesiske okkupasjonen har satt sine spor i landet. I et par tiår var det totalt isolert fra resten av verden. Millioner ble drept i de verste grusomheter i moderne tid. Arrene er der fremdeles, og nedgravd i landet er både bevisene på forbrytelsene samt landminene som er årsak til mange dødsfall og skader hvert år. Med det nye årtusenet kom imidlertid en ny tidsepoke for landet. Innbyggerne er fast bestemt på å gjenoppbygge sin nasjon. Som en del av dette ønsker de stadig flere turister velkommen til å oppleve det praktfulle landets gamle og nye æra.

Spesielt rundt hovedstaden Phnom Penh og det berømte tempelet Angkor blir turiststiene i Kambodsja stadig mer nedtråkket. Men det har ikke redusert de fine inntrykkene som de besøkende sitter igjen med. Angkor-tempelet tar bokstavelig talt pusten fra deg. Hele området dekker mer enn hundre kvadratkilometer, og er pakket med tradisjonelle Khmer-konstruksjoner som har overlevd de mange invasjonene (fra Thailand og Vietnam), amerikansk bombing og det destruktive regimet til Røde Khmer.

Tilbake i hovedstaden vil du oppdage at byen endrer seg hurtig. Innflytelsen fra vestlig kultur er tydelig. Det er en oppblomstring av befolkningsgrupper fra de fleste europeiske land, men effekten er ikke så voldsom som over grensen i Thailand. Det er fremdeles grus- og uasfalterte veier også i byen, og fokuset er rettet mot det storartede kongelige palass i hovedstaden.

I Phnom Penh finner du også de mest gripende testamenter etter de som døde i Røde Khmers hender. Dødsmarkene er et grufullt syn – hvor titusener møtte sin død og ble begravd i massegraver. Den enkle utstillingen av menneskelige levninger virker svært passende som et minnesmerke over de som døde i krigen.

Men historie – ny eller gammel – kan ikke endre på det faktum at Kambodsja er et utrolig vakkert land. Over halvparten er dekket av frodig skog eller tropiske våtmarksområder. Langs breddene av den massive, sentrale Tonle Sapinnsjøen bor det flere befolkningsgrupper i de berømte pælebyene, og til og med ute i selve innsjøen de flytende landsbyene i nord. Skogene har et sjeldent dyreliv som innbefatter store elefanter, tigre og nesehorn. Sjøene ved kysten og inne i landet – inklusive den mektige Mekongelven – rommer en vrimmel av fiskeslag, noe som også innbefatter Kraties egne ferskvannsdelfiner.

Verdt å få med seg:

Kambodsja er et land for den eventyrlystne turist. Selv om landet i det store og hele nå er åpent for besøkende, har Kambodsja med unntak av tempelet i Angkor Wat og hovedstaden Phnom Penh en gåtefull atmosfære. Dette gir den djerve turist en virkelig prestasjonsfølelse.

Templene i Angkor. Kambodsjas største attraksjon må uten tvil være disse betagende konstruksjonene utenfor byen Siem Reap i den nordvestlige delen av landet. Her ligger et tempelanlegg på et område som utgjør mer enn 200 kvadratkilometer, og det ville ta år og dag hvis man skulle utforske alle detaljer. Men hovedtemplene i Angkor Wat og Angkor Thom ligger ikke så langt fra hverandre.

I mange hundre år lå disse templene helt glemt, og mange av dem ble totalt dekket av skog. Det var først rundt år 1800 at en fransk naturforsker, Henri Mouhot, fikk brakt dem frem i lyset. Plyndring både har vært og er et stort problem, og mange av statuene er flyttet eller har fått hodene hugget av. Men det er nå sterke krefter i sving for virkelig å bevare det som er igjen av templene, og de besøkende fortsetter å bli trollbundet av Khmer-kulturens arvestykker.

Adgang . Billetter til tempelet selges for enten en, tre eller syv dager og koster henholdsvis 20, 40 og 60 USD (2007). En dagsbillett gir deg nok tid til å se hovedtempelet, men hvis du ønsker å utforske området ytterligere, er det definitivt nødvendig å kjøpe billett for noen ekstra dager. Du trenger et passbilde for billetten, men hvis du har glemt å ta det med, er det muligheter for å få tatt et gratis foto på stedet.

Det kongelige palass – Phnom Penh. Palasset er det offisielle hjemmet til kong Norodom Sihanouk, og er som seg hør og bør en storslått bygning. Hovedfargene er gult – som representerer buddhismen – og hvitt, som representerer brahmainismen. Da det er også er privatboligen for kongen, er mye av komplekset ikke tilgjengelig for offentligheten. Men besøkende har tilgang til paviljongen Chan Chaya, hvor statsoverhodet holder sine taler til nasjonen. Du kan også se det imponerende tronsalen og den særegne jernpaviljongen av Napoleon III - en gave til kong Norodom i 1876.

Plassen rundt slottet er åpent for publikum.

Åpent : kl 07.00 – 17.00.

Adgang : 3 USD (2007). Du må betale et tillegg for bruk av kamera eller videoopptaker. Du må også bruke guide i enkelte deler av slottet og betale ekstra for dette.

Sølvpagoden – Phnom Penh. Sølvpagoden, som også er kjent under navnet “Tempelet til smaragdbuddhaen” er en del av slottskomplekset. Hele gulvet i pagoden er dekket med sølvfliser – mer enn 5000.

Tempelet har også andre skatter, som inkluderer glitrende buddhaer laget av gull, sølv, jade og selvsagt den vidunderlige smaragdbuddhaen. Som om statuene ikke var verdifulle nok i seg selv, er mange av dem også belagt med edelstener. Langs veggene i det innegjerdete området er det fresker som gjengir historien til Ramayana, mens det på utsiden av tempelet er forskjellige stupas hvor asken etter tidligere kongelige oppbevares.

Åpent: Daglig kl 07.30 – 11.00 og kl 14.30 – 17.00.
Adgangsbilletten til slottet nevnt ovenfor inkluderer også tilgang til tempelet

Nasjonalmuseet – Phnom Penh. Denne dyprøde bygningen bygget i tradisjonell Khmer-pagodestil ser langt mer ærverdig ut enn alderen tilsier. Museet ble nemlig bygget i 1913, og huser i dag tusenvis av kulturgjenstander – noen helt tilbake til det 4. århundret. Samlingen inneholder også angkoriske statuer, som på en mirakuløs måte unnslapp skader i perioden med Røde Khmer-styre. Her er blant annet sjeldne skulpturer av noen av kongene fra tidligere tider – mest fremtredende er Jayavarman VII, som regnes å være den største av Angkorlederne.

Museet er tilholdssted for tusenvis av flaggermus, som når museumsguidene vekker dem rundt solnedgang, flyr rundt i flokker og er litt av et syn. Gårdsplassen midt på området er fullt av dammer, pagoder og blomsterbed og er en fredelig oase fra byen rundt, og også fra de skrikende flaggermusene som er trofaste følgesvenner for alle som besøker museet.

Åpent : Daglig kl 08.00 – 11.00 og kl 14.00 – 17.00.
Adgang : 3 USD (2007).

Tuol Sleng folkemordmuseum – Phnom Penh. Kambodsjas tragiske historie gjør at turister tiltrekkes av denne tidligere skolen som ble et tortursenter for Røde Khmer rundt 1970-tallet. I dag tjener Tuol Sleng som et varig minne om folkemordene som ble gjennomført under Pol Pot-regimet og krigens terror. Dette er et sted alle bør besøke, men vær oppmerksom på at den grafiske skildringen av grusomhetene kan være ubehagelig.

17.000 menn, kvinner og barn ble brakt hit for å bli utsatt for Pol Pots torturister før de ble tatt med ut på de såkalte dødsmarkene. Hvert av de små klasserommene inneholder rustne senger hvor torturen ble utført. Hvert enkelt rom har også et fotografi av det siste offeret som ble funnet i 1979 da frigjøringshæren fra Vietnam marsjerte inn i Phnom Penh.

På makabert vis dokumenterte og fotograferte Røde Khmer sine ofre – noe du kan se i rommene i kjelleren. Å lese disse nakne fakta om grusomhetene som ble utført etterlater ingenting til fantasien. Dette er virkelig kraftig stoff.

Adgang : 2 USD (2007).

Dødsmarkene – Phnom Penh. For de som overlevde torturen i Tuol Sleng, var Choeung Ek, 9 kilometer utenfor hovedstaden, deres endestasjon. Vesten kjenner bedre området som "The Killing Fields", etter den Oscar-premierte filmen fra 1984 med samme navn. Filmen fortalte den sanne historien om de skrekkscenene som utspant ser her.

Ved første blikk ser dette gresskledde området relativt uskyldig ut. Men når du går rundt på jordene, åpenbarer det seg groper hvor massegravene ble funnet. Rester av klær fra de siste oppgravningene ligger der fremdeles som gripende påminnelser om de umenneskelige drapene. Bak gravene som er åpne skjuler det seg mange flere som ikke er rørt – permanente graver for de tusener som ligger i hver og en av dem.

Selve størrelsen på området er en slående påminnelse om brutaliteten til Røde Khmer. Menneskene som ble brakt hit ble drept med køller for å spare ammunisjon før kroppene ble stablet oppå hverandre i store graver. Den sentrale hovedstupaen inneholder tusenvis av hodeskaller – anslagsvis 8000 – som er hentet opp fra de anonyme gravene.

Sihanoukville . Etter at turismen igjen har inntatt Kambodsja, er Sihanoukville med på mange av de besøkendes reiserute. Med strender som absolutt ikke er overfylte og et uendelig antall barer og restauranter er dette et flott sted å slappe av noen dager. Feriestedet blir stadig mer populært, og mens du for noen år siden kunne ligge i fred og ro på stranden, blir du i dag tilbudt souvenirer eller å delta på forskjellige strandaktiviteter. Dette er stort sett populært blant dem som ligger der – nemlig utlendinger bosatt i Kambodsja, lokale innbyggere og ryggsekkturister.

Dykking . Hvis du ønsker å dykke eller snorkle, er Koh Pueh og Koh Koang Kang stedene du bør reise til. Dette er idylliske øyer med frodig vegetasjon og strender omkranset av grønne vekster og hvor vannet alltid er krystallklart og vrimler av liv. Med båt fra Sihanoukville tar det omtrent en time å komme til den nærmeste stranden. Hvis du foretrekker å fiske din egen fisk, kan du bli med på fisketur med båter som går fra fiskehavnen hver morgen. Tilbake på fastlandet tilbyr nasjonalparken Ream et 21,000-hektar våtmarksreservat, uoppdagede strender og turer med elvebåt.

Bokor . Ikke langt unna Sihanoukville finner du interessante minner fra den franske kolonitiden. Under deres regjeringstid reiste franskmennene til de kjølige høydene i Bokor for å unnslippe heten nede på sletteområdene og komme unna ståk og stell – ensbetydende med en temapark fra kolonitiden. I dag ligger den gamle fjellstasjonen, hotellet og kasinoet forlatt og oppsmuldret, men det er fremdeles en fascinerende opplevelse. På klare dager er utsikten over jungelen imponerende.

Hvis det er varmt - noe det som oftest er - er en svømmetur i fossefallene Popokvil ikke å forakte for å kjøle seg ned. Skogvokterstasjonen ved inngangen til nasjonalparken, som omgir området, tilbyr overnatting og guiding for lengre opphold.

Delfiner ved Kratie. For de som virkelig elsker natur er Kratie - nordøst for Phnom Penh - en perfekt mulig til å observere de utryddelsestruede Irrawaddy ferskvannsdelfinene i sine naturlige omgivelser langs Mekongelven.

De lokale delfinene er kjent for å svømme i små grupper. Selv om de er kjent for å være sky, har de en unik samarbeidsavtale med fiskerne i Kratie, ved å få fisken til å svømme inn i nettene deres. Fiskerne gir til gjengjeld delfinene en god slump fisk som takk for innsatsen – og på denne måten sørger de for at delfinene kommer tilbake for nye tokter. Lokalbefolkningen leier gjerne ut båter slik at man kan se nærmere på disse sjeldne skapningene.

Battambang . Selv om Battambang er Kambodsjas nest største by, er den en avslappet by som ligger ved elvebredden. Her finner du deler av landets fineste arkitektur fra den franske kolonitiden.

Sangkerelven går gjennom byen og forbi det sentrale markedsområdet, hvor det er mange gammeldagse, franskinspirerte butikker. Selv om arkitekten fra kolonitiden er fremtredende, er atmosfæren langt mindre vestlig orientert enn i Phnom Penh, og du får virkelig en smak av det lokale bylivet i Kambodsja.

Ved Battambang restaureres flere forvitrede templer slik at de kan gjenoppstå slik de så ut i sine glansperioder. Mange av dem er mange hundre år gamle og er bygget i den unike Khmerstilen. De mest populære ruinene inkluderer Wat Ek Phnom og Wat Banan , begge en dagstur fra byen. For mange besøkende fungerer byen som et avbrekk for turer til omkringliggende landområder – ett av de mest tilgjengelige, autentiske jordbruksområdene i landet, fullt av marker og terrasser som gir kontinuerlige tilførsler av ris til hele nasjonen.

Ratanakiriprovinsen . Kambodsjas nordøstlige grenser mot Vietnam og Laos er hjemstedet for noen av landets etniske fjellstammer, tette regnskoger og vill natur.
Denne provinsen led sterkt under Vietnamkrigen på grunn av USAs bombinger, noe som senere ble etterfulgt av Røde Khmers terrorstyrker. Dagens trussel kommer fra illegal hugging i skogene: En utrolig alvorlig, men lukrativ forbrytelse, som kan ende med voldsomheter mellom myndighetene og fredløse tømmerhoggere.

De forskjellige fjellstammene fortsetter sitt liv som de alltid har gjort – blant annet ved å bruke gift når de jakter på dyr. Stammeskikker som at kvinnene tatoverer ansiktet er fortsatt vanlig. Det å oppleve disse genuint ekte stammene er noe helt annet enn de ”temapark-landsbyene” en møter mange andre steder. Turer i jungelen, til fots eller på elefantryggen til vulkanske områder og fossefall er blant de beste aktivitetene i området.